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© naturepl.com / Doug Perrine / WWF

Especies y hábitats: tiburones

Los tiburones son seres mitológicos e inquietantes, peces extraordinarios de nadar sigiloso y muy antiguos. Han sobrevivido millones de años, incluso a los dinosaurios. Y ahora, el ser humano está siendo responsable de su desaparición en unos pocos siglos. 

Las poblaciones mundiales de tiburones y rayas de alta mar han disminuido un 71% desde la década de 1970. ¡Actualmente el 36% de las 1 200 especies de tiburones y rayas están en riesgo de extinción! Se calcula que cada año mueren 100 millones de tiburones y rayas a causa de la sobrepesca y las capturas accidentales en todo el mundo. 

Y España tiene que mucho ver en estas dramáticas cifras, que han llevado a algunas especies a estar catalogadas en peligro de extinción. En un informe de WWF publicado en 2021, se demuestra que comemos más carne de tiburón y de raya de lo que pensábamos, y este es un hecho generalizado donde Europa no es una excepción. La carne de tiburón y raya cruza más de 200 fronteras y España desempeña un papel clave como comercializador y consumidor. Es necesario mejorar la gestión, y hacerlo de forma urgente, una mayor fiscalización y más transparencia para hacer frente al rápido declive sufrido en años recientes por las poblaciones de los tiburones y las rayas. 

Existen unas 1 200 especies diferentes de condrictios (tiburones, rayas y quimeras), por lo que es muy difícil dar características generales de este grupo de peces. Pero veámos algunos datos importantes: 
 

Principales características:

  • ​Los tiburones pertenecen a la clase de los condrictios, no tienen espinas y su esqueleto es cartilaginoso. Tiburones, rayas (que son una evolución posterior de los tiburones) y quimeras forman parte de esta peculiar clase de peces.

  • Hay fósiles de tiburón de la época de los dionausarios, con más de 400 millones de años. Es decir, ¡los tiburones convivieron con dionasaurios y les sobrevivieron! 

  • ​Hay tiburones pelágicos, que viven en mar abierto, y los hay de arrecife. 

  • La diversidad de tiburones pelágicos es baja con 53 especies, sin embargo, muchos están presentes en abundancia en extensiones muy amplias de los océanos del mundo. Ejemplos emblemáticos de los tiburones pelágicos son el tiburón azul o tintorera (Prionace glauca), el tiburón ballena (Rhincodon typus) y el tiburón oceánico de puntas blancas (Carcharhinus longimanus). 

  • Por su parte, los tiburones de arrecife habitan en zonas de corales y arrecifes rocosos poco profundos. Algunos permanecen inmóviles en un área, sin embargo, otros nadarán por mar abierto en busca de alimento en otros arrecifes. Entre esta tipología, podemos destacar: el tiburón de punta blanca (Triaenodon obesus), el tiburón gris (Carcharhinus amblyrhynchos) o el tiburón tigre (Galeocerdo cuvier).

Reproducción de la especie:

  • ​A diferencia de las ballenas, no son mamíferos, los tiburones son peces

  • Su estrategia reproductiva es peculiar, optan por la calidad y no por la cantidad para asegurar que sus descendendientes puedan sobrevivir y defenderse en las profundidades. Pero esto les hace vulnerables.

  • Tardan en alcanzar la madurez sexual y no tienen muchas crías, pero consiguen un gran éxito a la hora de sacar a sus crías adelante y pueden llegar a vivir muchos años.  Sin embargo, la naturaleza no contó con la sobrepesca al pensar en la manera de reproducirse de estas impresionantes criaturas marinas. Y sus poblaciones decrecen porque no les da tiempo a reproducirse

¿De qué se alimentan los tiburones? 

  • Son grandes predadores y dependiendo de la especie, se alimentan de pequeños peces, de bivalvos y de calamares, principalmente, y otros de presas mayores como tortugas, pingüinos o focas. Otras especies son filtradoras, como el tiburón ballena, que filtran el plancton a través de las branquias modificadas; o los que viven en el fondo y comen por succión, como el tiburón nodriza que parece inhalar los alimentos por la boca.

  • Como grandes predadores que son, se convierten en especies imprescindibles para mantener sanos los ecosistemas, en este caso, los mares y océanos.

  • A pesar del temor que despiertan algunas especies, los seres humanos no son presas naturales de los tiburones, aunque hay casos puntuales de ataques a humanos, generalmente porque los confunden con sus presas habituales.

  • Por la gran cantidad de alimento que ingieren, sufren mucho los problemas de contaminación de los mares. ​Al estar en la parte más alta de la cadena trófica, acumulan en su cuerpo los residuos de todo lo que han ingerido sus presas. Los plaguicidas, los fertilizantes y otros productos que usamos en tierra llegan al mar desde los ríos y se acumulan en el ambiente y en los peces más pequeños, alimento de estos grandes predadores, convertidos en enormes depósitos de sustancias tóxicas que, luego, nos comemos los seres humanos. No existen datos sobre cómo afectan estos agentes tóxicos a los tiburones, pero sí tenemos una idea más clara sobre los daños que producen en el ambiente y en los seres humanos.

Curiosidades sobre algunas de las especies más emblemáticas:

  • ¡El tiburón ballena es el pez más grande del mundo!  Puede medir más de 12 metros de largo. Podemos verlo en aguas Canarias. Por ejemplo, en el Mar de las Calmas de El Hierro.

  • ​Los tiburones "linterna" (Scyliorhinus canicula), que habitan las zonas mesopelágicas (aguas profundas) por debajo de los 200 metros, en total oscuridad, pueden generar luz gracias a los fotoporos, pequeños poros en su piel. Algunas especies de tiburones tienen la capacidad de absorber la luz azul del océano y volver a emitirla como fluorescencia verde (biofluorescencia). El secreto vuelve a estar en su piel llena de pequeños fluoróforos que absorben y emiten la luz. Los científicos creen que los tiburones utilizan la biofluorescencia para camuflarse y comunicarse entre especies.

  • El tiburón zorro pelágico (Alopias pelagicus) tiene una impresionante cola en forma de látigo. Estos tiburones alcanzan casi los 6 metros de longitud y su cola suele tener la longitud de todo el cuerpo, o más. Utilizan su cola para cazar. Van nadando a gran velocidad hacia cardúmenes de sardinas u otros peces pequeños y luego los golpean con la cola a modo de látigo para aturdir a sus presas.

  • ¡Un pez que camina! Se trata de la pintarroja colilarga ocelada (Hemiscyllium ocellatum), una  pequeña especie de tiburón que habita en los arrecifes de coral poco profundos que usa sus aletas emparejadas para gatear sobre el coral cuando caza. 

  • El tiburón cebra (Stegostoma tigrinum) es una especie pequeña que habita en arrecifes de coral poco profundos y ¡puede clonarse! ¿Cómo? Pueden reproducirse mediante el proceso de partenogénesis en el que la hembra produce crías sin que un macho la fertilice. A través de esta forma de reproducción asexual, las hembras de tiburón cebra producen descendientes genéticamente idénticos a ella.

  • Los tiburones martillo, uno de los tiburones más emblemáticos de nuestro planeta azul, obtienen su nombre de su inusual cabeza en forma de martillo. Pero hay un beneficio más crucial que de esa cabeza que el reconocimiento público y es ¡su súper vista! Gracias a este rasgo anatómico consiguen una visión binocular mejorada en comparación con la mayoría de las especies de tiburones. Su rango de visión horizontal es mucho mayor; también tienen una visión vertical completa de 360 ​​̊.

  • El tiburón globo (Cephaloscyllium) se hincha cuando está en peligro hasta duplicar su tamaño y parecen mucho más grandes de lo que realmente son. Con alrededor de 90 cm de longitud, estos tiburones bastante pequeños tienen dos estómagos diferentes: inhalan agua de mar e inflan uno de estos estómagos para hacerse grandes, una vez pasado el peligro, expulsan el agua volviendo a su tamaño original, ¡fascinante!

  • No podíamos terminar esta lista sin nombrar al gran tiburón blanco (Carcharodon carcharias), que el cine de terror de Steven Spielberg hizo famoso​. Te explicamos por qué se merece el título de "gran depredador". Su gran tamaño (puede llegar a los 6 metros) y sus 300 dientes le permiten cazar animales bastante grandes (como focas o delfines). A pesar de esa potente dentadura, no mastica a sus presas. Los tiburones blancos desgarran el alimento en trozos para tragárselos enteros. Si a esto le sumamos su peso y forma de torpedo, que le aporta velocidad y rapidez de maniobra, tenemos al cazador perfecto. 

 

Una especie amenazada víctima de las sobrepesca

Las poblaciones mundiales de tiburones y rayas de alta mar han disminuido un 71% desde la década de 1970

© Brian J. Skerry / National Geographic Stock / WWF

El trabajo de WWF en los oceános del mundo para la protección de tiburones y rayas

En las reuniones internacionales -como la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (CITES)-, estamos abogando por mejores medidas comerciales y nuestros esfuerzos dan algunos frutos. Un gran éxito fue cuándo en 2013, algunas de las especies de tiburones y rayas más amenazadas recibieron la atención que merecían, por lo que ahora los gobiernos están adoptando medidas para garantizar que sean capturados y comercializados legalmente y de manera sostenible.

Además, a través de TRAFFIC (la red de seguimiento del comercio de vida silvestre más grande del mundo), trabajamos para hacer frente al comercio ilegal de aletas y carne de tiburón, para mejorar las regulaciones de pesca que protejan las poblaciones y para reducir la demanda.

¡Podemos acabar con una especie que sobrivió a los dinosaurios! Desde WWF pedimos acción para ayudar a los tiburones y rayas oceánicos a recuperarse y permitirles desempeñar su papel en el mantenimiento de la salud de los océanos y, a su vez, ayudar a abordar la crisis climática.

Específicamente, instamos a todos los países que pescan atún, así como a las organizaciones regionales que gobiernan los derechos de pesca del atún en mar abierto, a implementar un conjunto de medidas científicas para ayudar a restaurar las poblaciones de tiburones y rayas oceánicas a niveles saludables. 

  • Por ejemplo, pedimos a los países que pescan atún que se aseguren de que para 2030 todos los barcos de pesca industrial tengan observadores a bordo para recopilar datos, monitorizar las capturas y prevenir cualquier pesca ilegal, no declarada y no reglamentada. Por el momento, solo el 5% de esos barcos que pescan en mar abierto tienen estos observadores. 

  • Es igualmente importante que los países y las organizaciones pesqueras regionales desarrollen e implementen planes especiales de recuperación para las especies de tiburones y rayas más amenazadas. 

     

¿Por qué necesitamos proteger a los tiburones?  

  1. Amortiguan el cambio climático favoreciendo la producción de oxígeno. El secuestro de carbono es un suceso que se produce cuando una vez muertos, sus cadáveres se hunden en el fondo marino. Además su cuerpo, sirve de alimento a muchas especies marinas.

  2. Son "jardineros submarinos": los grandes tiburones se sumergen a grandes profundidades y favorecen al crecimiento del fitoplancton, simplemente por el hecho de nadar tan profundo. 

  3. Sanitarios del mar: algunos tiburones se alimentan de especies enfermas y débiles, lo que ayuda a mantener la salud del océano.

  4. "Blue circle". Ayudan a mantener el delicado equilibrio de la vida marina. Muchas especies se ubican en la parte superior de la cadena alimenticia, manteniendo el equilibrio de otras poblaciones de animales marinos y disminuyendo la presión del pastoreo en los arrecifes de coral y hierbas marinas.

  5. Turismo de naturaleza: cada año, unos 600 000 buceadores  viajan por el mundo para avistar estas magníficas criaturas. Por ejemplo, en Maldivas, el buceo y el esnórquel es la actividad turística más popular del país. 

¿Qué puedes hacer tú?

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